As hy nie besig is om medaljes in die swembad in te ryg nie, is hy aan die oefen vir die volgende groot internasionale byeenkoms. Geen wonder Suid-Afrika se jong swemsensasie Chad le Clos het geen tyd vir liefde in sy lewe gehad nie. Tot ’n aand in Mei verlede jaar in Londen toe sy pad met ’n pragtige donkerkopmodel kruis.

“Ek wou nie voor die Olimpiese Spele (2020 in Tokio) ’n meisie gehad het nie. Maar hoe kon ek haar deur my vingers laat glip?” sê Chad (26) en speel met Jeanni Mulder (21) se lang, donker hare.

“Ek het nie eens geweet sy is ’n Suid-Afrikaner nie, en dan nog Afrikaans daarby,” vertel hy van hul eerste ontmoeting in ’n losie waar hulle saam met gemeenskaplike vriende na ’n sokkertoernooi tussen Manchester United en Chelsea gekyk het.

“Dis die eerste keer dat ek met ’n Afrikaanse meisie uitgaan,” voeg hy by. “Dis ook die eerste keer dat ek met ’n Engelse ou deurmekaar is,” vertel Jeanni. Sy is ’n onopgesmukte skoonheid wat met die intrapslag vir almal drukkies uitdeel en verduidelik: “Ek is ’n opregte Afrikaanse meisie.”

Dis amper soos Réan en sy Engelse blondekop-Rox-Zee van Boer Soek ’n Vrou-faam, lag ons in die nuut opgeknapte, luukse woonstel in Seepunt, Kaapstad, waar Chad ’n jaar gelede ingetrek het. Dié boorling van Durban is deesdae baie gretig om Afrikaanse woorde en frases te leer.

Natuurlik “ek is lief vir jou” en “jy is mooi”. Sy gunsteling- Afrikaanse woord is “gemaklik”.

“Dis hoe ons verhouding is. Dit klink net beter in Afrikaans,” mymer hy.

Chad le Clos en sy meisie, Jeanni Mulder.
Chad en Jeanni kan nie hul hande van mekaar afhou nie. “Ek het nog nooit so verlief saam met ’n meisie poseer nie,” verklap Chad. ­Familielede het sy woonstel so keurig gemeubileer en versier: pa Chad se neef Patrick Garrioch en dié se seun ­Patrice.

Tydens die fotosessie kan hulle nie hul hande van mekaar af hou nie. “Dis die eerste keer dat ek so liefie-diefie saam met ’n vrou in my lewe poseer,” sê Chad en erken: “Ek is senuagtiger as sy voor die kameras.”

Jeanni is immers ’n internasionale model wat, soos Chad, die wêreld vol reis. “Ons maak seker daar gaan nie meer as ’n maand verby sonder dat ons mekaar sien nie,” vertel sy hoe hulle die uitdagings van ’n langafstandverhouding die hoof bied.

En al is die swemkampioen vyf jaar ouer as sy, laat hy haar “soos ’n ouma” voel, sê sy. “Hy is so gemotiveerd en vol energie. Dis so ’n wow om saam met hom te wees . . .”

Terwyl die son in ’n palet van kleure oor die Atlantiese Oseaan sak, dwarrel die geur van kerrie-en-rys deur die spoggerige woonstel, saam met ’n sweempie van Jeanni se Franse parfuum.

Die paartjie, pa Bert en kleinboet, Jordan.
Die paartjie, pa Bert en kleinboet, Jordan.

Chad, die internasionale Swemmer van die Jaar vir 2018 – soos hy verlede Desember deur die internasionale swembeheerliggaam Fina aangewys is – het pas twee uur lank in die Seepunt se openbare swembad hier naby geoefen. Vier tot ses uur per dag is hy in die water.

Sedert foto’s van die twee aantreklike langbeen-Suid-Afrikaners saam in die sosiale media verskyn het, wonder almal waar hulle mekaar ontmoet het. En die verliefde paartjie vertel maar alte graag van hul eerste storieboekontmoeting.

“Ek het haar dadelik aan die oorkant van die vertrek opgemerk,” onthou Chad die aand van 12 Mei in die losie. “Sy is mooi, kyk!” beduie hy. Jeanni het hom glad nie as die Olimpiese swemkampioen herken nie. In haar kop was Chad ’n baie ouer man.

“Ek het die Olimpiese Spele laas gekyk toe Ryk Neethling medaljes gewen het,” verduidelik sy.

 ’n Foto van Chad toe hy Michael Phelps by 2012 se
’n Foto van Chad toe hy Michael Phelps by 2012 se Olimpiese Spele geklop en ’n goue medalje gewen het.

Vriendinne moes haar op Instagram gaan wys hoe beroemd Chad eintlik is. “Ek wou daai aand eers nie my nommer vir hom gee nie,” vertel sy verder. Met sy sjarme en opregtheid het hy haar tog oorreed om die volgende aand al saam met hom te gaan uiteet.

“Dis nogal vir my belangrik hoe ’n ou ’n kelner hanteer. Ek was so verbaas om te hoor hoe ordentlik hy is. Eers het ek gedog dis maar net om my te beïndruk, maar sedertdien het hy bewys dis hoe hy almal hanteer – of jy nou ’n skoonmaker of miljardêr is,” sê Jeanni oor die nederige kampioen wat gou haar hart gesteel het.

In die restaurant het ’n ander man hulle bly aanstaar, en sy het later senuagtig begin word. Ná ’n ruk het hy na hul tafel gekom, en nadat hy nog ’n bietjie gekgeskeer het, homself as Chad se grapmakerpa voorgestel, die ewe beroemde Bert.

Sy impulsiewe, matelose vreugde ná sy oudste seun se dramatiese oorwinning oor die Amerikaanse swemveteraan Michael Phelps het hom die gesig van die Olimpiese Spele van 2012 in Londen gemaak. Terwyl die trane oor sy wange rol, het Bert in ’n BBC-onderhoud oor Chad gesê: “Hy is unbelievable. Hy is die mees plat-op-die-aarde beautiful seun wat jy ooit sal ontmoet . . .”

Bert kuier juis nou hier uit Durban. En wat sê hy van die vrou in Chad se lewe? Sy’s net so ongelooflik, meen hy. “En pragtig.”

Ná hul eerste afspraak het Chad nie gras onder sy voete laat groei nie en Jeanni genooi om haar 21ste verjaardag op 24 Junie saam met hom in Italië deur te bring. Dié dag in Venesië het hy aangekondig: “Ek het nog nooit ’n skets van myself in ’n oorsese land laat maak nie.” Hulle het ’n kunstenaar langs ’n waterweg opgespoor en sy het hulle twee saam in potlood geskets.

Agterop het Chad geskryf: “Happy 21st Beautiful. Hope you have as much fun as me on your special day.”

Daardie dag het sy hom ook tydens ’n oefensessie vir die eerste keer sien swem.

“Dit was vir my so mooi; ek was in trane,” vertel Jeanni, wat op 17 ’n model geword het. Dit was nadat die bestuurder van die restaurant op haar tuisdorp, Jeffreysbaai, waar sy in haar skooldae deeltyds as kelnerin gewerk het, ’n kontak by Boss Models van haar vertel het. Drie maande later was sy saam met vyf Suid-Afrikaanse meisies in Parys, Frankryk.

Toe Chad verlede Desember aan die kortbad-wêreldkampioenskapstoernooi in China deelgeneem het, was Jeanni juis by haar ouerhuis op dié Oos-Kaapse vakansiedorp. “Ons het nie DStv nie, en ek moes by my ouma se huis gaan kyk hoe hy swem,” vertel sy. “Want hy het elke keer gevra: ‘Babe, het jy gesien?’ ”

Daar het hy vier medaljes ingeoes: goud in die 100 m-vlinderslag, twee silwermedaljes in die 50 m- en 200 m-vlinderslag en brons in die 100 m-vryslag.

Chad le Clos en sy meisie, Jeanni Mulder.
Chad le Clos en sy meisie, Jeanni Mulder.
Chad le Clos en sy meisie, Jeanni Mulder.
Chad le Clos en sy meisie, Jeanni Mulder.
Chad le Clos en sy meisie, Jeanni Mulder.
Chad le Clos en sy meisie, Jeanni Mulder.
Jeanni Mulder
Jeanni Mulder

“Jy het my gemaak,” sê Chad in ’n stadium aan sy pa, sy grootste ondersteuner sedert hy op skool in Durban die eerste swemspan gehaal het. “Jy het jouself gemaak,” sê Bert terug.

Pa en seun vertel mense oorsee het al tou gestaan om “Bertie” se handtekening te kry.

“Ek is, soos die Kardashians, beroemd omdat ek beroemd is en ‘Unbelievable’ gesê het,” spot Bert. Hy was ook al die ster van ’n advertensie vir die SAUK waarin hy op maat van Frank Sinatra se treffer Unforgettable lustig sing: Unbelievable . . .

Chad het sy veggees by sy pa en ma, Geraldine (53), gekry. Kanker is by albei gediagnoseer, maar dis nou in remissie.

Bert lyk baie goed – hy het 36 kg verloor sedert hy in 2012 die eerste keer in die openbare oog beland het. Hy kon sy 61ste verjaardag die volgende dag (27 Januarie) as ’n slanker en gesonder weergawe van homself vier.

Kort daarna het Chad en Jeanni na Turkye vertrek waar hy ’n oefenkamp bywoon. Volgende op hul reisprogram is Londen, en aan die einde van Maart keer hulle terug om by familie te kuier en saam met Chad se jonger broer, Jordan (20), dalk in Mauritius (waarvandaan die Le Clos-gesin oorspronklik kom) of Mosambiek te gaan uitspan.

Al is hulle nog net nege maande lank ’n paartjie, is hulle duidelik ernstig oor hul verhouding. Met die groetslag sê Chad: “Julle sal welkom wees by die troue. Huisgenoot en YOU was daar met elke mylpaal in my swemloopbaan.”

En Bert laat hoor: Unbelievable!