Op skool was sy redelik stout; het nie altyd haar tuiswerk gedoen nie of dit die oggend voor skool vinnig afgerammel. Sy het in die koor gesing en selfs klavier en blokfl uit in die orkes gespeel. Só goed dat die Beau Soleil-musiekskool in Kaapstad haar wou hê. “Maar toe besluit ek om eerder te swem . . .” Natalie is toe Reddam House toe.

“Dit was die skool se eerste bestaansjaar. Daar was niks. Net ’n ou hospitaalgebou en ’n moeras. Daar was nie eens sportvelde of ’n swembad nie. Ons moes by die bure swem.” Die Pollsmoor-tronk. Ja, die Olimpiese en Paralimpiese ster het haar as tienermeisie by Suid-Afrika se gevaarlikste gevangenis as swemmer geslyp. Die Nuweland-swembad het haar ook gereeld voor skool gesien. Dan moes sy met haar fiets na Reddam in Tokai terugry. “Ek was bloedarmoedig en my swemmery het daaronder gely. Toe kry my pa vir my ’n bromponie sodat ek nie so ver hoef te trap nie.”

Een oggend ná ’n swemoefening in haar matriekjaar het haar lewe vir altyd verander.

Sy onthou die ongeluk goed. “Ek onthou hoe die vrou gelyk het, hoe die kar beweeg het voordat dit my getref het, die ambulans, die hospitaal. Ek word elke oggend wakker en die been is weg, so ek word daagliks daaraan herinner.” Benewens die amputasie op haar knie het sy haar bobeen op drie plekke gebreek, maar sy was binne drie maande weer in die swembad. “Dit was moeilik, maar swem was my lewe.” Sport het haar baie dinge geleer wat sy vandag in die sakewêreld gebruik. “Ek sal deurdruk met ’n probleem totdat ek dit oplos.”

Sy werk deesdae as kommunikasiekonsultant in Johannesburg, studeer BCom Sakebestuur, lewer motiveringspraatjies en dien ook in verskeie sportkomitees. Vir die eerste keer ná haar ongeluk leer sy ook om te hardloop.

As sy kon teruggaan in tyd, sou sy haar jonger self aanmoedig om meer na mense uit te reik en mense meer te waardeer. “Ek sou nie vir haar sê om harder te werk nie. Ek dink ek het hard genoeg gewerk! En moenie toelaat dat die lewe by jou verbygaan nie. Moenie nét daarop fokus om vorentoe te beweeg nie. Jy moet ook ’n tree kan terugstaan en dinge geniet.”

Vandag sal jy haar nie sommer sien lengtes swem nie. “Ek swem net vir liefdadigheid. En plas rond saam met my honde. My een hond is mal oor die water, jy kry hom nie uit nie. Selfs nadat ek al uitgeklim het.”

Lees ook onderhoude met ander bekendes uit die klas van 2001:

Candice Boucher

Angelique Gerber

Christo Davids

Ben Schoeman